A mão invisível de Adam Smith

Autor: Bob Strauss

Existem poucos conceitos na história da economia que foram mal compreendidos e mal utilizados mais frequentemente do que a “mão invisível”. Por isso, podemos principalmente agradecer a pessoa que cunhou esta frase: o economista escocês do século XVIII Adam Smith , em seus influentes livros 

Em Teoria dos Sentimentos Morais, publicado em 1759, Smith descreve como os indivíduos ricos são “conduzidos por uma mão invisível para fazer quase a mesma distribuição das necessidades da vida que teria sido feito se a Terra tivesse sido dividida em porções iguais entre todos os seus habitantes e, portanto, sem pretender, sem saber, avançar o interesse da sociedade “. O que levou Smith a essa conclusão notável foi o reconhecimento de que os ricos não vivem no vácuo: precisam pagar (e assim alimentar) os indivíduos que cultivam sua comida, fabricam seus utensílios domésticos e trabalham como seus criados. Simplificando, eles não podem manter todo o dinheiro para si!

Na época em que escreveu A Riqueza das Nações, publicado em 1776, Smith havia generalizado amplamente sua concepção de “mão invisível”: um indivíduo rico, “dirigindo a indústria de tal maneira que sua produção seja cada vez maior, pretende apenas o seu próprio ganho, e ele está neste, como em muitos outros casos, sendo guiado por uma mão invisível para promover um fim que não fazia parte de sua intenção”. Para resumir a ornamentada linguagem do século XVIII, o que Smith está dizendo é que as pessoas que buscam seus próprios fins egoístas no mercado (cobrando preços altos por seus produtos, por exemplo, ou pagando o mínimo possível para seus trabalhadores) de fato e sem saber contribuem para um padrão econômico mais elevado, no qual todos se beneficiam, tanto pobres quanto ricos.

Você provavelmente pode ver onde estamos indo com isso. Tomada ingenuamente, pelo valor de face, a “mão invisível” é um argumento para todos os fins contra a regulação dos mercados livres . O dono de uma fábrica está subestimando seus funcionários, fazendo com que eles trabalhem por longas horas e obrigando-os a viver em moradias precárias? A “mão invisível” acabará por corrigir essa injustiça, à medida que o mercado se corrige e o empregador não tem escolha senão fornecer melhores salários e benefícios, ou sair do negócio. E não apenas a mão invisível virá em socorro, mas fará de maneira muito mais racional, justa e eficiente do que qualquer regulamentação “de cima para baixo” imposta pelo governo (digamos, uma lei obrigando uma vez e meia a pagar horas extras).

A “Mão Invisível” Realmente Funciona?

Na época em que Adam Smith escreveu A riqueza das nações , a Inglaterra estava à beira da maior expansão econômica da história do mundo, a “revolução industrial” que cobria o país com fábricas e usinas (e resultava tanto em riqueza generalizada quanto em pobreza generalizada). É extremamente difícil entender um fenômeno histórico quando você está vivendo bem no meio dele, e na verdade, historiadores e economistas ainda discutem hoje sobre as causas imediatas (e efeitos a longo prazo) da Revolução Industrial .

Em retrospecto, porém, podemos identificar alguns buracos no argumento da “mão invisível” de Smith. É improvável que a Revolução Industrial tenha sido alimentada apenas pelo interesse individual e pela falta de intervenção governamental; outros fatores-chave (pelo menos na Inglaterra) foram um ritmo acelerado de inovação científica e uma explosão populacional, que proporcionou mais “ajuda” humana àquelas fábricas e fábricas gigantescas e tecnologicamente avançadas. Também não está claro como a “mão invisível” estava bem equipada para lidar com fenômenos nascentes como altas finanças (títulos, hipotecas, manipulação de moeda, etc.) e sofisticadas técnicas de marketing e propaganda, que são projetadas para atrair o lado irracional da natureza humana (enquanto a “mão invisível” presumivelmente opera em território estritamente racional).

Há também o fato indiscutível de que não há duas nações iguais e, nos séculos XVIII e XIX, a Inglaterra tinha algumas vantagens naturais não desfrutadas por outros países, o que também contribuiu para seu sucesso econômico. Uma nação insular com uma poderosa marinha, alimentada por uma ética de trabalho protestante, com uma monarquia constitucional cedendo gradualmente a uma democracia parlamentar, a Inglaterra existia em um conjunto único de circunstâncias, nenhuma das quais é facilmente explicada pela economia da “mão invisível”. Tomada de maneira pouco caridosa, a “mão invisível” de Smith muitas vezes parece mais uma racionalização dos sucessos (e fracassos) do capitalismo do que uma explicação genuína.

A “Mão Invisível” na Era Moderna

Mas a “mão invisível” realmente funciona em uma economia moderna? Por exemplo, você não precisa procurar mais do que o sistema de saúde . Há muitos jovens saudáveis ​​nos EUA que, agindo por puro interesse próprio, optam por não adquirir seguro-saúde – economizando assim centenas, e possivelmente milhares, de dólares por mês. Isso resulta em um padrão de vida mais alto para eles, mas também prêmios mais altos para pessoas comparativamente saudáveis ​​que optam por se proteger com seguro de saúde e prêmios extremamente altos (e muitas vezes inacessíveis) para pessoas idosas e indispostas para quem o seguro é literalmente uma questão de vida e morte.

A “mão invisível” do mercado funcionará com tudo isso? Quase certamente – mas, sem dúvida, levará décadas para isso, e muitos milhares de pessoas sofrerão e morrerão no ínterim, assim como muitos milhares sofrerão e morrerão se não houvesse uma supervisão reguladora de nosso suprimento de alimentos ou se leis proibindo certos tipos de poluição. O fato é que nossa economia global é muito complicada, e há muitas pessoas no mundo para que a “mão invisível” faça sua mágica, exceto nas escalas de tempo mais longas. Um conceito que pode (ou não) ter se aplicado à Inglaterra do século XVIII simplesmente não tem aplicabilidade, pelo menos na sua forma mais pura, ao mundo em que vivemos hoje.